Les belles histoires, celles qui animent une vie entière, se concrétisent souvent sur un coup de cœur. L’histoire du zoo de Doué-la-Fontaine est une belle histoire, une aventure familiale qui se déroule au fil des générations et qui démarra en 1961 grâce à Louis Gay.

La vie de Louis bascula en 1960 avec la découverte d’une ancienne carrière d’extraction de pierres, laissée à l’abandon à Doué-la-Fontaine. Restaurateur dans l’entreprise familiale, Louis s’était mis à rêver de nature, d’un domaine peuplé d’animaux et d’un lieu pour assouvir la fibre animalière qui l’animait depuis son enfance.

Il trouva un site exceptionnel : jungle de ronces et de clématites sauvages d’où dépassaient les cimes de vieux noyers et quelques falaises calcaires. Il sollicita dès le lendemain les jeunes du coin pour défricher et révéler le potentiel du lieu. La découverte fût conséquente : immenses carrières à ciel ouvert, cave cathédrale à fleur d’eau, grottes dissimulées, bambous géants… Un décor exceptionnel s’ouvrait à lui et venait guider ce que seraient sa vie et la richesse du parc.

Il a suffi de quelques mois à Louis pour inaugurer le zoo le 14 juillet 1961.

En 1972, son fils Pierre Gay apporte une nouvelle vision : s’engager pour la conservation de la nature, et sensibiliser les visiteurs à ces enjeux.

Très vite, il s’associe aux associations de protection de la nature pour créer des liens entre zoos et acteurs de terrain. La première action est la réintroduction des premiers vautours fauves nés en parc zoologique dans les Cévennes en 1983.

Autodidacte, naturaliste passionné et grand voyageur, il rencontre des pionniers de la conservation animale, hommes et femmes soucieux de la préservation de la biodiversité dans d’autres continents.

Pour les 40 ans du parc, il crée les « Projets Nature » qui s’appuient sur des associations locales dans le monde entier, avec un credo : « Pour sauver la nature, il faut aider les hommes ».

En 2003, François Gay, petit-fils du fondateur, rejoint Pierre au titre d’ingénieur paysagiste.

Son ambition : exprimer en trois dimensions ses rêves de paysages immersifs tout en conservant l’âme du site troglodytique.

On lui doit de nombreuses créations d’espaces qui plaisent tant à nos visiteurs, et les idées fourmillent pour de futures aventures…

Une passion de 3 générations pour bâtir un univers sur mesure.


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